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La Guardia Costera de Estados Unidos forma la rama más pequeña de las cinco que forman las Fuerzas Armadas de Estados Unidos. Está orientada a la protección de los puertos, las fronteras marítimas, aguas interiores y el mar territorial. En este sentido, la Guardia Costera es responsable de evitar la inmigración ilegal y el tráfico de armas.

También debe garantizar la seguridad de la navegación y de las actividades náuticas (pesca, turismo, explotación petrolera), participar en acciones de búsqueda y rescate. Asimismo debe velar por los recursos naturales marítimos (combate contra la pesca ilegal, la contaminación marina, etc). Mantiene servicios científicos de apoyo (investigación y divulgación hidrográfica, polar y climatología).

Los Guardacostas dependen del Departamento de Seguridad Nacional en tiempos de paz, aunque en tiempos de guerra pueden ser transferidos al Departamento de Defensa por orden del Presidente.

Fundada por Alexander Hamilton como el Servicio de Guardacostas el 4 de agosto de 1790, siendo la institución marítima más antigua de Estados Unidos. En agosto de 2009, la Guardia Costera agrupaba cerca de 42.000 hombres y mujeres en servicio activo, cerca de 7500 reservistas, 30.000 funcionarios auxiliares y 7.700 empleados civiles.